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El observatorio Green Bank confiesa su cacería alienígena

Observatorio Green Bank

En las Montañas Allegheny de West Virginia, se encuentra el Observatorio de Green Bank y el telescopio de mayor alcance del mundo. La directora del centro de visitantes, Sherry McCarty, aceptó darme la nueva gira SETI (por sus siglas en inglés: Search for extraterrestrial intelligence -Búsqueda de inteligencia extraterrestre) del centro de astronomía.

Nos dirigimos hacia la puerta con un gran letrero:"PROPIEDAD PRIVADA DEL GOBIERNO DE LOS ESTADOS UNIDOS", más allá del cual los teléfonos celulares con sistema de radiodifusión están 100% prohibidos pues pueden afectar las funciones del telescopio. 

A pesar de que la búsqueda alienígena ha hecho famoso a Green Bank, enfocarse sólo a la historia SETI es desviarse de lo importante. Green Bank ha intentado, quizá no distanciarse de la conmoción por lo extraterrestre, pero sí enfatizar su trabajo más tradicional en radioastronomía: nubes de gas, galaxias, remanentes de supernovas, hoyos negros y otras cosas de mayor seriedad.

Durante mucho tiempo, el observatorio ni siquiera se preocupaba por la búsqueda de seres extraterrestres. Pero eso cambió dramáticamente en 2016, cuando el proyecto Breakthrough Listen, respaldado por un multimillonario, compró un montón de tiempo en el Telescopio Green Bank de 100 metros. Ahora, una fracción significativa de la financiación del observatorio y el tiempo de exploración del cielo se destinan a la búsqueda de inteligencia extraterrestre. "Esa fue la razón de la gira", dice McCarty. "Finalmente pudimos decir que estábamos buscando".

Por supuesto, eso significa que Green Bank tiene que abandonar algunos objetos astronómicos de interés, a favor de la caza alienígena.

La mayoría de los proyectos científicos de Green Bank históricamente han sucedido a través de un tipo de proceso democrático. Bajo una política de la Fundación Nacional de Ciencias llamada "cielo abierto", cualquiera puede presentar una propuesta que describa lo que les gustaría hacer con el telescopio principal. Un comité clasifica esas ideas de acuerdo con el mérito científico, repartiendo el tiempo del telescopio comenzando por los primeros de la lista.

Pero en 2012, la NSF comenzó a hablar sobre "desinvertir" a sí misma de Green Bank y, en cambio, gastar su dinero en telescopios más nuevos. Por lo que cuando Breakthrough Listen del empresario Yuri Milner llegó a la ciudad con millones de dólares y 10 años de respaldo, Green Bank mordió el anzuelo. Hoy, el trabajo SETI de Breakthrough usa (y paga) aproximadamente el 20% del tiempo del telescopio. Pero incluso los fondos a gran escala no pueden ocultar el hecho de que terminó por cerrar parcialmente los cielos.

A casi un kilómetro de la puerta de entrada podemos ver el telescopio Tatel, la primera parada de la gira SETI. El telescopio en desuso está oxidado y por la pintura despostillada, parece casi olvidado. En 1960, un muchacho de 29 años llamado Frank Drake usó este telescopio para mirar a dos estrellas cercanas, solo para ver si tal vez alguna criatura cósmica estaba transmitiendo desde ellas. (No fue así.) Llamó a su proyecto el primer experimento científico de SETI del mundo: Ozma.

Los visitantes típicos de la excursión no son chiflados, simplemente curiosos (aunque algunos han cautivado a la audiencia con sus historias de secuestro alienígena). "Ellos, como Frank Drake, siempre se han preguntado si estamos solos", dice McCarty. Finalmente, ahora que el observatorio está acelerando el trabajo de SETI, la gente siempre pensó que lo estaban haciendo de todos modos. Simplemente le daban a la multitud lo que siempre había querido.

Los datos de Breakthrough apoyarán eventualmente todo tipo de ciencia, en forma de una base de datos pública: observaciones de los sistemas estelares y las galaxias cercanas que Breakthrough ha observado, a frecuencias de 1 a 15 gigahertz. "Es beneficioso para todos", dice la directora de educación superior Sue Ann Heatherly. "Tienes datos abiertos en lugar de cielos abiertos".

Cuando los turistas SETI terminan de ver los viejos telescopios, descienden al instrumento grande y moderno: el actual Telescopio Green Bank. Terminado en 2000, es más alto que la Estatua de la Libertad, y su plato de 100 metros abarca 2,3 acres. Parece como que alguien desmontó el andamio de un puente y lo convirtió en un Transformer que se asemeja a una antena gigante de televisión. Aquí, los turistas escuchan acerca del presente del SETI y luego viajan a una sala llamada Drake Lounge.

Allí, en 1961, Frank Drake presentó por primera vez la famosa ecuación de Drake, que enumera las variables que determinan cuántas civilizaciones comunicativas detectables podrían existir en nuestra galaxia. Un elenco rotativo de científicos se reúne con los turistas, para hablar sobre las matemáticas y el trabajo de SETI.

Al final, la gente siempre quiere saber lo que piensa el científico. Es decir, ¿estamos solos? ¿Qué es lo que pasa?

Algunos de los científicos son optimistas, o neutrales. Todos dan sus opiniones francas, pero McCarty tiene una respuesta simple: "Digo que hay al menos un ejemplo de formación de vida", dice ella. "Somos nosotros."


Baudilio Sosa Mayonga

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Comments

Miriam Juana Hernández Gerena     23 November 2017

jajaja si yo también esperaba algo mas.

Paola Olabuenaga Navedo     23 November 2017

@rebeca ¿Cómo esperas saber algo más de los alienígenas? si oficialmente no se hecho contacto con ninguno. Si hubiéramos hecho contacto con una civilización alienígena ya estuviera en todas las noticias del mundo. El famoso físico Stephen Hawking advirtió sobre los peligros de hacer contacto con alienígenas. Cuando una cultura se encuentra con otra, normalmente la cultura más avanzada aniquila a la otra. Como pasó cuando Europa descubrió a las Américas.

Rebeca Aragon Obrado     22 November 2017

Esperaba saber algo mas de los alienígenas pero no dice nada de eso.

Jacinta Chalco Oliveri     22 November 2017

Hay muchas teorías sobre porque no hemos visto alienígenas. Uno de las teorias es que no tenemos la tecnología suficiente para comunicarnos con ellos debido a que la civilización de los aliens es muy avanzada. Una analogía simple seria que los aliens usan Internet con fibra óptica para comunicación mientras que nosotros estamos usando telegrama con código morse.

Laura Patricia Mateo Rojo     17 November 2017

Esperaba saber algo sobre si hay vida alienígena pero todo se refiere al observatorio.