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Los tiburones de Groenlandia pueden vivir hasta 400 años

Tiburones-Groenlandia

Los tiburones de Groenlandia son lentos. Nadan a través de las frías aguas del Ártico y Atlántico Norte a paso de caracol, por lo cual se han ganado su apodo de “tiburones durmientes”. Han encontrado partes de focas en sus estómagos, pero los tiburones se mueven tan lento que los expertos han sugerido que las focas debían estar dormidas o ya muertas cuando los tiburones las devoraron.

Tampoco son tan rápidos al crecer, superan apenas un centímetro por año, tal y cómo se encontró en el estudio. Los investigadores sospechan que el excepcionalmente lento crecimiento de los tiburones de Groenlandia demuestra que han vivido por un gran tiempo, pero no tenían idea de que tanto tiempo es. Almenos hasta ahora.

Un nuevo estudio reveló las primeras estimaciones de la longevidad de los tiburones de Groenlandia y demostró que esos caracoles de mar viven por un largo periodo de tiempo, por lo menos 272 años y quizás hasta 390 años en promedio, lo que los hace los vertebrados más longevos de todo el mundo.

Encontrar la edad de cualquier tipo de tiburón no es una tarea fácil y el tiburón de Groenlandia (Somniosus microcephalus) es especialmente difícil, de acuerdo al coautor del estudio, Julius Nielsen, biólogo marino y candidato a doctorado de la Universidad de Copenhagen.

Nielsen mencionó que los científicos utilizan estructuras óseas en los tiburones para identificar su edad y que no hay muchas. Algunas especies de tiburones han calcificado vértebras calcificadas o espinas en las aletas y esas contienen líneas que pueden ser usadas para calcular la edad de un tiburón, de manera similar a contar anillos en los árboles.

Los tiburones de Groenlandia, por otra parte, son tiburones muy suaves, dijo Nielsen, y no tienen ni una sola estructura huesuda.

“Algo nuevo tenía que tomarse en consideración para resolver este misterio”, dijo.

Los ojos lo saben

La solución incluye una técnica que ha sido utilizada para saber la edad de algunas especies de ballenas: inmiscuyéndose en las lentes de los ojos de los tiburones. Nielsen dijo que el tejido transparente del lente de los ojos es metabólicamente inactivo y que las nuevas capas sin añadidas a través en la vida de los tiburones.

“Si removemos todas las capas, al final, llegas a la capa de cuando un tiburón tuvo un bebé. Luego, analizas ese tejido”, explicó Nielsen. Los investigadores analizaron las lentes de los ojos que pertenecían a 28 hembras tiburón que median entre 0.8 a 5 metros de largo. Los tiburones fueron capturados el norte del Atlántico por accidente.

A pesar de que era imposible para los científicos contar las capas individuales que crecían con el tiempo en la lente del ojo, fueron capaces de estimar la edad de los tiburones al usar radiación de carbono, midiendo las cantidades de un isótopo de carbono en particular absorbido por el tejido vivo en el la parte del lente más profunda y más antigua.

Las edades estimadas para dos de los tiburones más grandes, que median entre 4.9 y 5 metros respectivamente, se colocaron entre un rango de 335 y 392 años. Las hembras tiburón ya eran sexualmente maduras si median por lo menos 4 metros de largo y basados en la nueva información, los investigadores fueron capaces de estimar que los tiburones de Groenlandia alcanzaban la madurez sexual cuando tenían al menos 156 años.

Un análisis del tejido del ojo de todos los tiburones, sugirió que viven alrededor de 272 y 512 años, con 390 años como el promedio general de vida, de acuerdo a Niielsen.

“Es importante mantener en mente que existe cierta incertidumbre con está estimación”, dijo Nielsen. “Pero incluso la parte más baja del rango de edad, de al menos de 272 años, lo que aun hace que los tiburones de Groenlandia sean la especie vertebrada más longeva conocida por la ciencia”.

Una muy larga madures

Otras especies de vertebrados son conocidas por pasar del siglo, pero aún así esos animales se quedan cortos comparados con la esperanza de vida de los tiburones de Groenlandia. Por ejemplo, la tortuga de los Galápagos tiene una esperanza de vida promedio de 150 años, las tortugas terrapene viven un promedio de 120 años y los cisnes pueden llegar a los 100 años de edad.

Pero cuando se trata de la longevidad, todos esos animales vertebrados, incluyendo el tiburón de Groenlandia, no pueden competir con las colonias de corales, se estima que algunas de ellas sobrepasan los cuatro mil años de edad.

Los tiburones de Groenlandia y su esperanza de vida ha sido uno de los misterios biológicos más grandes a los que los científicos han dado respuesta. Sin embargo añadió que tiene una carrera larga y lenta que recorrer antes de que se le acaben las cosas nuevas que aprender acerca de estos tiburones y sus vidas lentas.

“Casi todo acerca de su biología es un misterio, los grandes animales que viven en aguas profundas son difíciles de estudiar”, dijo Nielsen. “Si ves a un tiburón de Groenlandia en la naturaleza, lo ves por unos 10 segundos, es apenas un pequeño vistazo.  Apenas hemos visto algo. Aun tengo mucho que hacer en el futuro”.


Taciana Bañuelos Sauceda

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