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6 Impresionantes datos sobre Marte

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El 6 de agosto marca el quinto aniversario del aterrizaje del rover Curiosity en Marte. Mientras sus predecesores Spirit y Opportunity han explorando el planeta cuatro veces más, "Curiosidad" puede ser el nombre perfecto para un explorador en Marte, porque pocos objetos celestiales han fascinado a la humanidad a lo largo de la historia más que el Planeta Rojo. La luz de Venus puede ser más brillante en el cielo nocturno, pero Venus está envuelto en nubes y por lo tanto es un misterio. Marte no esconde nada (excepto cuando hay tormentas de polvo globales). Desde sus gigantescos "mares" y masas de tierra, casquetes de hielo hasta sus "canales" marcianos; por más de un siglo hemos anhelado saber más acerca de Marte y los seres que especulamos que vivían ahí. Cuando la NASA disipó la noción de criaturas que corrían a lo largo de las llanuras oxidadas, planteó a cambió una perspectiva más tentadora: que podríamos algún día ser las criaturas que llamaran hogar a Marte.

A continuación, Kirby Runyon, investigadora del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, y Tanya Harrison, directora de investigación de la Nueva Iniciativa Espacial de la Universidad Estatal de Arizona, nos hablan más sobre el lugar donde sus hijos podrían vivir algún día.

1. Los números de Marte

Un año marciano dura poco menos de dos años terrestres, tomando 687 días terrestres para que el planeta rojo viaje alrededor del Sol. Un día en Marte, llamado un sol, dura 24,6 horas, lo que sería una molestia para los ritmos circadianos de los astronautas (pero no tan malo como un día en Venus, que dura 5832 horas). Marte parece tener temperaturas desérticas, como Nuevo México pero con cielos nebulosos y rojo debido a su suelo de óxido de hierro, pero en realidad es muy frío, con un sol abrasador de 21 ° C y un sol frío a -142.778° C. En comparación con la Tierra, Marte es una pequeña bola de espuma de poliestireno, con un diámetro de poco más de la mitad de la nuestra y una décima parte de nuestra masa. Además, su gravedad será una pesadilla absoluta para los futuros colonos, a .38 de la de la Tierra. Y no querrás respirar aire fresco en Marte a menos que estés tratando de sofocarte; su atmósfera es 95,32% dióxido de carbono, con un poco de nitrógeno y argón. Cuando intentes tomar ese único y desesperanzado respiro, las lágrimas en tus ojos, la saliva en tu boca y el agua en tus pulmones se evaporará inmediatamente. No morirás de inmediato, pero probablemente querrás hacerlo.

2. Tiene dos lunas, ambas con mejores nombres que la nuestra

Marte tiene dos lunas: Fobos y Deimos, que se traducen como Miedo y Pavor, respectivamente, haciéndolos los mejores amigos de Marte. Tienen forma de papas y no llenan exactamente el cielo nocturno; si estuvieras de pie sobre la superficie marciana, Fobos sería aproximadamente un tercio del tamaño de la luna de la Tierra, mientras que Deimos se vería como una estrella brillante. Cabe mencionar que los futuros marcianos humanos tendrán que disfrutar de Fobos mientras puedan, puesto que las fuerzas de Marte están despedazando a Fobos. En 50 millones de años, la gran papa se desintegrará. Mientras tanto, Fobos es uno de las metas que la NASA planea alcanzar en su viaje a Marte. Ninguna parte de la exploración humana del Planeta Rojo es fácil, y antes de aterrizar en Marte (y averiguar cómo regresar al espacio y de alguna manera regresar a la Tierra), es mucho más fácil aterrizar en Fobos, hacer un poco de reconocimiento y luego despegar y volver a casa. Como ventaja, en el viaje a Fobos los astronautas pueden traer el hardware necesario para un eventual asentamiento marciano, haciendo el viaje mucho más fácil para los próximos astronautas.

3. Marte tiene atracciones turísticas

Si quieres subir una montaña muy alta, Marte es el destino ideal. La montaña más alta de la Tierra, el Monte Everest, tiene 8848 metros de altura. Olympus Mons en Marte mide más de 21945 metros, por lo que es la montaña más alta, por mucho, en cualquier planeta del sistema solar. Los montañeses también podrían desear comprobar el mapa de rastro de la NASA para ir de excursión a la famosa Cara de Marte. Sin embargo, antes de ir, asegúrate de revisar el último informe meteorológico de Marte. Si los cañones son más de tu interés, querrás visitar el Valles Marineris, es del tamaño de América del Norte y tiene más de seis kilómetros de profundidad. (En el sistema solar, sólo el Océano Atlántico de la Tierra es más profundo.) Por último, una vez que las capas de hielo de la Tierra terminen de derretirse, siempre puedes considerar visitar las de Marte, y si tienes un telescopio, puedes verlas fácilmente, son las características más distintivas del planeta, visibles desde tu patio trasero.

4. Sí hay marcianos. Son microbios

La idea de los marcianos se remonta a más de un siglo, en parte debido a la ficción popular (Guerra de los Mundos, la novela de HG Wells de 1897, trata de una invasión marciana que invade Inglaterra) y en parte a Percival Lowell, el famoso astrónomo que escribió prolíficamente sobre los canales que creía observar a través de su telescopio y por qué podrían ser necesarios para la supervivencia del pueblo marciano. (Marte se estaba secando.) Aunque es fácil descartar esas conclusiones hoy en día, Lowell no sólo popularizó la ciencia espacial como pocos otros, sino que dejó atrás el Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona, uno de los observatorios más antiguos de América y el lugar Donde Clyde Tombaugh descubrió Plutón. Hoy en día, los científicos trabajan incansablemente para descubrir y entender la compleja historia geológica de Marte, para determinar si existe vida ahí hoy en día o hace mucho tiempo. "Creemos que Marte fue globalmente propicio para la vida alrededor de 3.5 a 3.8 millones de años", dice Runyon. "En la historia geológica de Marte, ese es el fin del periodo geológico Noeico y hacia el comienzo del Hespérico". Puede haber existido un océano hemisférico en Marte. Más tarde, el mundo podría haber alternado entre ser húmedo y seco, con un océano dando paso a los lagos masivos cráter. Donde hay agua, hay muchas posibilidades de vida. "Si encontramos la vida en Marte, ya sea extinta o actual, eso es realmente interesante", dice Runyon, "pero más interesante que eso, es si esta vida surgió independientemente en Marte, separada de la Tierra". Es concebible que los impactos de meteoritos en la Tierra hicieron estallar las rocas que llevan la vida al espacio y finalmente a la superficie marciana. "Una segunda aparición de vida en Marte no es sólo una cuestión geológica, es una cuestión biogeoquímica, sabemos que Marte es habitable, pero no hemos respondido a la cuestión de si tenía o tiene vida".

5. La NASA pasa mucho tiempo ahí

A Marte no le han faltado misiones en los últimos años, aunque los científicos ahora advierten de una falta de exploraciones más allá de 2020. Pero eso no significa que los seres humanos no tenemos ojos en el planeta. Actualmente, en órbita alrededor del planeta rojo, están el Orbitador de Reconocimiento de Marte, que toma fotos y escanea el planeta; MAVEN, que estudia su atmósfera; Mars Express, la primera misión de la Agencia Espacial Europea en Marte; MOM, la primera misión de Marte de la Organización India de Investigación Espacial; El ExoMars de la ESA Trace Gas Orbiter, que está buscando metano en la atmósfera marciana; Y Odyssey, que estudia Marte buscando agua y hielo, y actúa como una estación repetidora de comunicaciones para los rovers en la tierra. Rodando alrededor en la superficie marciana están Curiosity y Opportunity, ambas misiones de la NASA, que estudian la geología marciana. Aunque los rusos y los europeos han hecho poderosos intentos, la NASA es la única agencia espacial que ha aterrizado con éxito naves espacial en la superficie de Marte (siete veces). El próximo año, la misión de InSight se lanzará para Marte, donde aterrizará y estudiará el interior del planeta, y en tres años, la NASA aterrizará el rover Mars 2020. Mientras que Curiosity estudia Marte para detectar signos de habitabilidad, Mars 2020 buscará habitantes. "Va a recolectar muestras que esperamos sean traídas de regreso a la Tierra", dice Runyon. "Los tres sitios de aterrizaje seleccionados para Marte 2020 son el Noreste de Syrtis, el Cráter de Jezero y las Colinas de Columbia dentro del Cráter de Gusev, que es donde el rover muerto, Spirit, se encuentra. Cada uno de estos sitios es un ambiente hidrotermal que data del periodo Noeico y Hespérico (escalas de tiempo geológica de Marte los cuales abarcan de 3800-3500 millones de años y 3500-1800 millones de años respectivamente). Estos son algunos de los lugares más perfectos para buscar signos pasados ​​de la vida marciana y pueden ayudar a responder a la pregunta de si la vida tuvo un segundo Génesis en Marte".

6. Marte está cambiando, pero nadie sabe por qué

La mayoría de las personas no se dan cuenta de lo activo que es Marte ", dice Harrison a Mental Floss. "Otros planetas no sólo son mundos muertos que están congelados en el tiempo lejos de nosotros. Hay cosas sucediendo ahí en este momento”. Las imágenes de los instrumentos HiRISE y Context Camera en el Mars Reconnaissance Orbiter han revelado eventos tales como avalanchas, erosión de las dunas de arena, y líneas de pendiente recurrentes (aguas saladas marcianas que fluyen). Las cosas se mueven, pero no siempre está claro el por qué. "Hay mucho material que ha sido erosionado", dice Harrison. "Tenemos provincias enteras del planeta que parecen haber sido completamente enterradas y luego exhumadas. Y eso es mucho material. La gran pregunta es, ¿a dónde se fue todo? ¿Y qué proceso lo erosionó?" La curiosidad podría ayudar a responder a la pregunta, pero para entender realmente los procesos y la historia de la cuarta roca del Sol, vamos a necesitar enviar geólogos en trajes espaciales.

Eso es porque "no se puede reemplazar la intuición humana con un rover de investigación", dice Harrison. "Mirar una foto en la computadora no es lo mismo que estar de pie y mirar alrededor del contexto, las columnas estratigráficas, ser capaz de recoger las rocas y manipularlas, tomar un martillo y usarlo directamente. Así que una vez que los seres humanos aterricen en la superficie, será como la diferencia entre lo que sabíamos acerca de Marte gracias al Viking y Mars Global Surveyor y luego la revolución entre Mars Global Surveyor y Mars Reconnaissance Orbiter. Nuestra visión de lo que pensamos que sucedió en Marte va a cambiar completamente, y encontraremos que mucho de lo que pensábamos que sabíamos estaba equivocado."


Baudilio Sosa Mayonga

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