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5 sorprendentes avances que están revolucionando la biotecnología

La singularidad

La biología y la tecnología progresan con rápida sinergía la una con la otra, brindando sorprendentes avances en campos que van desde la medicina hasta la neurociencia computacional.

Científicos, futuristas y transhumanistas se reunieron en el Congreso Internacional Global Future 2045, en Nueva York, llevado a cabo los días 15 y 16 de junio, para discutir cómo es que las nuevas tecnologías están pavimentando un camino hacia la inmortalidad humana.

Aquí hay algunas de las increíbles tecnologías que están llevando a la humanidad mucho más cerca de la singularidad técnica, al punto de que la tecnología superará al poder cerebral y la ¨superinteligencia¨ emergerá.

Androides sorprendentes

De HAL en ¨2001: Odisea del espacio¨ hasta Terminator, los robots han capturado la imaginación del público. Pero la imaginación se está acercando a la realidad, con el desarrollo de androides cada vez más parecidos a seres vivos. El roboticista Hiroshi Ishiguro, director del laboratorio de robótica en la Universidad de Osaka Japan, demostró un avanzado clon androide de él mismo en el Congreso Internacional Global Future 2045 el 13 de junio del 2013. El androide no pudo demostrar completamente un pensamiento humano… al menos, no aun.

Algunos han especulado que los androides del futuro podrán llegar a mezclarse con humanos de carne y hueso, actuando como amigos para los niños y puede que incluso como compañeros maritales o sexuales.

Interfaces neuronales directas

Las interfaces neuronales directas (IND) han progresado de manera significativa en los últimos años. Algunas IND aspiran a restaurar la movilidad de la gente que quedó paralizada por lesiones en la espina dorsal, derrames o enfermedades cerebrales. Otras aspiran a restaurar sentidos como la vista o el oído. Los investigadores están desarrollando IND incluso para restaurar la memoria.

Las IND implantadas en las áreas motrices de la cabeza pueden grabar las señales eléctricas que representan movimientos en particular. Una computadora decodifica las señales y las utiliza para controlar el cursor de una computadora o prótesis. En el congreso Global Future 2045, los ingenieros José Carmena y Michael Maharbiz de la Universidad de California, en Berkeley describieron su trabajo para crear una más estable, duradera y completamente inalambrica IND.

Además, en la conferencia el ingeniero neural Theodore Berger de la Universidad del Sur de California, en Los Ángeles, habló acerca de desarrollar una prótesis de memoria. El aparato remplazaría parte del hipotálamo del cerebro. Ahí la memoria a corto plazo es convertida a memoria a largo plazo. Hasta ahora Berger ha tenido éxito en ratas y simios, actualmente se encuentra probando el dispositivo en humanos.

Prótesis biónicas

El cuerpo robótico de Darth Vader podría ser más real de lo que la gente cree. Las prótesis de la actualidad son bastante avanzadas. El conocido “brazo de Luke” , nombrado así por la prótesis de brazo de Luke Skywalker en “Star Wars” y fabricado por la compañía del inventor Dean Kamen, DEKA, es una de las más sofisticadas prótesis biónicas disponibles. El brazo es controlado mediante una palanca operada por el pie, brindando una respuesta de vibración sobre la fuerza de agarre de la mano.

En el congreso Global Future 2045, el inglés, Nigel Ackland, demostró que su tercera mano artificial Bebionic, competencia del brazo de Luke al utilizar señales directas de los músculos de la parte superior del brazo para controlar la mano, a diferencia de la palanca del pie. Ackland, quien perdió su mano verdadera en un accidente industrial , mencionó que su mano Bebionic ha mejorado su vida de manera tremenda.

Gracias a las interfaces neuronales directas, algunos brazos biónicos pueden ser controlados directamente desde el cerebro. La siguiente meta es mandar respuestas cerebrales hacia la prótesis, mencionó el científico.

Optogenética

La optogenética es una técnica desarrollada recientemente para controlar la actividad de neuronas de manera individual. Uno de los primeros desarrolladores de la técnica, Ed Boyden de MIT, describió cómo es que funciona en una charla con el Congreso Global Future.

Las señales neuronales son activadas por el movimiento de átomos cargados, o iones, a través de canales en las membranas celulares. Algunos tipos de algas y otros organismos poseen canales de proteína sensibles a la luz, codificados en su ADN por genes en específico. Utilizando métodos del campo de la terapia genética, los científicos pueden inyectar esos genes en neuronas animales , haciendo que las células se “activen” o “desactiven” en respuesta a la luz. Utilizando optogenética, lo investigadores pueden ir mucho más lejos, observando la actividad cerebral para manipularla activamente. Por ejemplo, activando viejas neuronas , los científicos podrían hacer que los animales “olfateen” luz, en otras palabras, las neuronas pueden normalmente activadas por los olores, ahora responden a una señal de luz.

Computadoras moleculares

Las computadoras del futuro podrían no estar hechas de silicón, si no de ADN. En algunos aspectos, las computadoras de ADN son mucho mejores que las tradicionales, mencionó George Church, genético de la Escuela de Medicina de Harvard, en el Congreso Global Future 2045.

El ADN es una molécula rica en información y puede ser utilizada para la computación de diferentes maneras. Los chips de computadoras son construidos utilizando puertas lógicas (como AND, OR y NOT), las cuales efectúan funciones matemáticas en las entradas ordenadas. De manera similar, esas entradas pueden ser construidas utilizando ADN y conectadas para operar células computacionales internas.

Baudilio Sosa Mayonga