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A la vida le gusta la simetría, ¿o no?

¿Qué sucede cuando te ves en el espejo y ves tu reflejo? Todo parece estar “al revés pero no”. Si te pusieras de espaldas con el reflejo, su mano izquierda estaría del mismo lado que tu mano derecha. Es algo que tal vez nunca te has preguntado pero parece ser importante para la vida. Este fenómeno no sólo sucede en los reflejos, está en cualquier lugar, en las moléculas.

Primeramente, hay algo llamado quiralidad. "Quiralidad" viene de "quiral" (del griego: mano), que según la RAE (Real Academia Española) se refiere “a una estructura o de un objeto: Que no es superponible con su imagen especular.”  No es superponible con su imagen especular… ¿y eso qué significa? Toma tu mano izquierda y tu mano derecha. Ponla una sobre la otra (con ambas palmas hacia arriba). No coinciden. Un pulgar de un lado y el otro, del otro lado. No puedes poner una sobre la otra y decir que son iguales o que encajan. Básicamente de esto se trata la quiralidad. Parecen idénticas pero van en dos direcciones distintas. Esta propiedad ha sido estudiada en las moléculas. ¿Serán una molécula y otra que se componen de lo mismo pero que son espejo, iguales?

Cuando los científicos observan las moléculas que componen objetos inanimados pueden ver que hay un cincuenta por ciento “derechas” y un cincuenta por ciento “izquierdas”. Pero, si vemos las moléculas de materia orgánica, éstas siempre son “izquierdas”, nunca “derechas”. Lo sorprendente es que parece que la vida ha elegido un lado específicamente. Todo, desde animales, plantas, nosotros. Misterio resuelto. La vida es zurda, lo inanimado es mitad y mitad. Listo… ¡Claro que no!

Los científicos, siempre tan curiosos, fabrican moléculas espejo de muchas cosas. Lo asombroso es que cuando crean estas moléculas, tienen propiedades distintas. Las “derechas” no son iguales que las “izquierdas”.

Un ejemplo radical sucedió en 1960 cuando salió a la venta una droga llamada Talidomida. Se convirtió en un medicamento popular y se prescribía a embarazadas para ayudar con las náuseas. Al principio todo era fantástico hasta que algo salió mal. Cuando la medicina recién fue creada, las moléculas eran derechas, pero parece ser que algo las hizo “voltearse”. Resulta ser que la Talidomida “izquierda” es altamente dañina. Muchos de los bebes que nacieron de madres que tomaron esta Talidomida tenían miembros cortos, brazos o piernas o alguna deformidad de ese tipo.

No sabemos exactamente por qué las moléculas de materia orgánica van hacia el mismo lado y cómo afectan las moléculas que van hacia el otro lado. Lo importante es que la dirección, la imagen reflejo, parecen ser importantes para la vida, para la composición molecular y para la identidad y propiedades de lo que conocemos. Puede ser que sea la clave para descubrir algún otro secreto de la naturaleza y sobre la vida.

La próxima vez que te veas en un espejo piensa en la quiralidad y en las diferencias que existen en una imagen espejo. ¿Será que lo que ves en el espejo en verdad eres tú? ¿Habrá alguna diferencia entre lo que ves ahí y quién eres? Esa será otra historia. 

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