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Antigua galaxia enana fue una fábrica de elementos pesados

En el universo primitivo, un violento evento agitó una galaxia enana, dejándole una marca indeleble en las estrellas que se formaron ahí. Los científicos llegaron a esa conclusión después de encontrar rastros de elementos pesados que se produjeron después del cataclismo de la antigua galaxia enana, Reticulum II.

“Tal vez sea la primera que podemos señalar y decir con claridad, ‘Algo pasó en esta galaxia hace 13 billones de años’ ”, dice Alexander Ji de MIT, quien presentó la investigación el 19 de abril en un encuentro de la Sociedad Estadounidense de Física.

Muchos de los elementos más pesados del universo se forman principalmente a través del proceso r, una reacción en cadena en la que los núcleos atómicos suben a la cima de la tabla periódica al tragar neutrones y decaer radioactivamente. Pero algunos científicos no están de acuerdo en donde están propagadas las raíces de estos elementos pesados, a excepción de que debe ser un ambiente rico en neutrones.

Ji y sus colaboradores usaron los telescopios Magallanes en Chile para realizar su “arqueología estelar”, al catalogar elementos químicos en nueve de las estrellas de Reticulum II. Siete de esas estrellas contenían elementos pesados como europio, gadolinio y neodimio, en proporciones justas producidas por el proceso.

Ya que la mayoría de las galaxias enanas no muestran evidencia conclusiva de los elementos del proceso r, estos dedujeron que debe ser un evento raro. Esta restricción ayudó a precisar qué evento producía los elementos, al eliminar hechos relativamente comunes como un tipo de explosión de estrella conocida por crear una supernova debido al colapso del núcleo. En cambio, los investigadores deducen que el progenitor probablemente fue la colisión de dos estrellas de neutrones, o una rara clase de explosión estelar que lanzó cañones de materiales.

Eira Regalado Cavazos

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